martes, septiembre 27, 2022
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El éxito de Japón en la Copa Mundial de Rugby era poco probable. ¿Puedes mantenerlo?

POCAS PERSONAS esperaban que Japón abrazara la Copa Mundial de Rugby de este año, la primera que se realiza fuera del corazón tradicional del deporte, en la medida en que lo hizo. Su popularidad se debe en gran parte a la brillante actuación del equipo local. Hace cuatro años, quizás en la mayor sorpresa en la historia de la Copa del Mundo, Japón sorprendió a los fanáticos al vencer a Sudáfrica, bicampeona. Este año, el equipo superó incluso eso.

RugbyVision, un modelo de predicción construido por el economista del MIT Niven Winchester, le dio a Japón un modesto 21,7% de posibilidades de llegar a los cuartos de final de la competencia desde el principio. Desafiaron las probabilidades con una racha ganadora dominante, incluida una sobre Irlanda, que comenzó la competencia en la cima de la clasificación de World Rugby. Este fin de semana, Sudáfrica se tomó la revancha y venció a Japón en cuartos de final para poner fin a su Copa del Mundo. Pero esta vez los Springboks tuvieron cuidado de no subestimar a los Brave Blossoms de Japón. ¿Qué explica el improbable éxito de Japón y qué se necesitará para mantenerlo ahora que el torneo del equipo ha terminado?

Como equipo, Japón reforzó sus fortalezas y mitigó sus debilidades antes de la Copa del Mundo. El rugby japonés ha enfatizado durante mucho tiempo la velocidad y la agilidad, dando al país una ventaja sobre los equipos más pesados ​​y lentos. Con Eddie Jones, quien entrenó a Japón hasta 2015, el equipo trabajó duro para mejorar su condición física. El acondicionamiento sigue siendo una prioridad para Jamie Joseph, su actual entrenador. Tres de los cuatro intentos de Japón contra Escocia el fin de semana pasado fueron marcados por extremos, generalmente los jugadores más ágiles en el campo.

Este año, Japón combinó ese ritmo frenético con una resiliencia recién descubierta. Según el proveedor de datos deportivos Opta, el tiempo de juego promedio de Japón fue de casi 37 minutos en los primeros cuatro partidos del equipo, muy por encima del promedio del torneo de menos de 34 minutos. Joseph dice que le gustaría aumentarlo aún más, a 50 minutos completamente nuevos. Al hacerlo, Japón está transformando el rugby de un juego a menudo lento en uno frenético.

Al mismo tiempo, Japón, históricamente un equipo de peso ligero, trabajó para ganar peso. John Pryor, exjefe de rendimiento del equipo, dijo que cuando comenzaron a prepararse para la Copa del Mundo de 2015, los jugadores tenían un promedio de 8 a 13 kg (18 a 29 libras) menos que sus oponentes de primer nivel. Todavía eran el equipo más liviano en los cuartos de final, pero la brecha se redujo. En este Mundial el peso medio de un jugador de los 15 titulares de Japón es de 98kg, frente a los 103kg de Sudáfrica, según Opta.

La nueva habilidad de Japón no solo provino del entrenamiento en el campo y en la academia. El equipo tiene más experiencia que nunca en juegos de alto perfil. Muchos de ellos pasaron el último año jugando en Super Rugby, una liga formada por 15 equipos profesionales del hemisferio sur. En 2016, un año después de la sorpresiva victoria de Japón sobre Sudáfrica, los Sunwolves, un equipo muy similar a la selección japonesa, ingresaron a la liga. Las similitudes no se detuvieron en la hoja del equipo: Joseph también se hizo cargo de los Sunwolves en 2017, convirtiéndolos efectivamente en una extensión de la selección nacional. La liga nacional de Japón, formada por equipos semiprofesionales propiedad de grandes corporaciones, nunca ha ofrecido a los jugadores la oportunidad de competir contra oponentes de clase mundial. La entrada de los Sunwolves en Super Rugby obligó a los jugadores a mejorar su juego.

Finalmente, Japón tiene algo que no le gusta a ningún otro equipo: la ventaja de jugar en casa. Búsqueda mostrar que evitar la ropa de viaje, el arbitraje sesgado y tal vez la ventaja psicológica de jugar frente a una multitud de apoyo brindan un impulso significativo al rendimiento de un equipo. El rugby es uno de los deportes en los que más se manifiesta. En su modelo predictivo, Winchester ofrece una ventaja de cinco puntos al equipo local.

Japón no es el único equipo supuestamente de segunda categoría que derrotó a los peces gordos del deporte en una Copa del Mundo. En 2007, Fiji eliminó a Gales del torneo y (al igual que Japón) avanzó a los cuartos de final. Pero cuatro años más tarde en Nueva Zelanda, la nación del Pacífico cayó tras perder todos los partidos menos uno contra la humilde Namibia. A primera vista, parece haber pocas razones para pensar que Japón no hará lo mismo.

Los Sunwolves se han desempeñado mal en la liga y la falta de fondos significa que no competirán en Super Rugby el próximo año. Mientras tanto, la liga doméstica semiprofesional de Japón podría hacer más para elevar el perfil del juego. Sus 16 equipos son propiedad de la empresa (muchos jugadores son técnicamente empleados) y la mayoría de las entradas las compran las empresas para sus clientes o empleados. Japón no tiene el tipo de sistema académico que genera talento en clubes de países como Inglaterra y Australia. En cambio, muchos jugadores jóvenes y talentosos son elegidos completamente formados de equipos universitarios. Esto, además de una temporada corta, hace que la liga de Japón sea menos competitiva que muchas ligas profesionales y tenga dificultades para atraer a los mejores jugadores. Los mayores atractivos para los fanáticos son los nombres famosos que se acercan al final de sus carreras. El año pasado, Dan Carter, un ex jugador de Nueva Zelanda que dejó de jugar internacionalmente hace cuatro años, se unió a los Kobelco Steelers, un equipo propiedad de una importante siderúrgica.

La liga puede estar a punto de cambiar. El sindicato de rugby de Japón planea expandir la liga nacional a más equipos, aunque aún se muestra reacio a convertirlos en equipos profesionales. En cambio, Katsuyuki Kiyomiya, vicepresidente del sindicato, quiere lanzar una nueva liga, con una temporada más larga y equipos financiados con la venta de derechos de transmisión. Si tiene éxito, puede atraer a más fanáticos, mejores jugadores y alentar a los clubes a hacer más para desarrollar el juego a nivel juvenil. Pero quedan desafíos, algunos de ellos tediosamente prácticos. Japón tiene solo tres estadios de rugby especialmente diseñados, y otros deportes pueden ser reacios a compartir sus campos porque la naturaleza áspera del rugby puede dañar el campo.

Otra forma de impulsar el rugby japonés sería darle a la selección nacional más oportunidades de competir contra los mejores del mundo. Este año, Japón jugó en la Copa de Naciones del Pacífico anual contra Fiji, Samoa, Tonga, Estados Unidos y Canadá. Con la excepción de Fiji, ninguno de estos equipos desafía a Japón en su mejor momento. Japón regresó a la copa después de una pausa de tres años como parte de sus preparativos para la Copa del Mundo y ganó. A principios de este año, World Rugby propuso un “campeonato de naciones”, enfrentando a equipos de los hemisferios sur y norte entre sí. Eso le daría a Japón la oportunidad de jugar con más equipos de primer nivel e incluso suplantar a equipos en apuros como Italia de su lugar privilegiado en la jerarquía del rugby. Sin embargo, el plan fue abandonado después de que los equipos del hemisferio norte se opusieran a la idea de ascenso y descenso.

En cambio, una opción más viable sería unirse al Campeonato de Rugby, formado por equipos del Hemisferio Sur. El estilo audaz y vertiginoso de Japón encaja bien con equipos como Nueva Zelanda, y su inclusión ofrece audiencias lucrativas para las uniones del Hemisferio Sur en apuros. Esto le daría a la selección nacional una oportunidad regular de jugar contra los mejores equipos del mundo, en lugar de una vez cada cuatro años o en partidos de exhibición ocasionales. Si Japón desarrollara una liga nacional que fomentara y recompensara mejor el talento, y su equipo enfrentara pruebas periódicas contra los mejores del mundo, el rugby japonés tendría más posibilidades de mejorar su impresionante desempeño en la Copa del Mundo. Si no, lo mejor que pueden esperar los fanáticos del rugby japonés es otro giro en cuatro años.

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